Map of the Erzgebirge/Krušné Hory

Erzgebirge/Krušné Hory

Atomic Urbanism in Jáchymov/Ostrov/Erzgebirge


Atomic Urbanism in Johanngeorgenstadt/Erzgebirge


USSR's atomic bomb ground zero in Semipalatinsk/Kazakhstan

Ground zero in Semipalatinsk

Atomic Urbanism
Transformation of Landscapes and Cities


Atomic Urbanism is a research and publication project investigating the uranium driven urban and rural development in the border region of the Erzgebirge/Krušné Hory ↗ Fig. 1 between ČSR and GDR that constituted the point of departure supplying the Soviet Cold War Nuclear Power Program with large quantities of Uranium. The focus of this study lies on a cross border comparison between the cities Jáchymov/Ostrov ↗ Fig. 2 and Johanngeorgenstadt ↗ Fig. 3 and how the physical material uranium transformed landscapes, architecture and the people even long after the mining ended. The research outcome of David Bauer, Kateřina Marečková and Ludwig Thanhäuser will be published in the Edition Thanhäuser.


Title (WT) Atomic Urbanism – Transformation of Landscapes and Cities
Editors David Bauer, Kateřina Marečková, Ludwig Thanhäuser
in collaboration with the Chair for Urban Design
TU Berlin, Institute for Architecture
Publisher Edition Thanhäuser
Language English

Historic Background

The first Soviet atomic bomb RDS-1 lead to the nuclear balance of power during the Cold War between the US and the USSR. Many people don't know that the bomb had its origin in the border region of the Erzgebirge/Krušné Hory between the GDR and CSR. This area between Johanngeorgenstadt (Germany) and Jáchymov (Czech Republic) was the first place where a strange black ore (Pitchblend) was extracted, examined and classified. From here the laboratories of the European academic elite in the field of nuclear studies where supplied with first probes and samples – originally byproducts or simply waste – which led to the discovery of uranium, radium and radioactivity.

The initial, lucrative production of uranium colours, glowing glasses and radioactive water fueling the famous radium spas in the romantic outer realms of the fading Austro-Hungarian Empire was followed after the Second World War by an unleashed Soviet greed for uranium. The hunt for the Ore resulted in sudden shocks and extremes in spatial, industrial and demographic development. Cities were built within a few years, embedded in mountains of radioactive spoil heaps and marked out with barbed wire, wooden fences, watchtowers and company ID cards in high security zones. Historic town centres were demolished, valleys deforested and undermined by literally thousands of kilometres of tunnels and shafts. People were resettled and many biographies broke under the transferred and the physical burden of this radiant legacy.

Although the USSR's atomic bomb was unleashed in Semipalatinsk, Kazakhstan, its real ground zero ↗ Fig. 4 has to be extended up to here. We want to tell what force and effect the physical material uranium, already without nuclear detonation, had on people, cities and entire landscapes and how the consequences continue to this day long after the disintegration of states and nations (Austro-Hungarian Empire, German Reich, CSSR, GDR) in this multinational border region.



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